Los avances científicos que harán historia en 2017

De los nuevos hitos en la exploración espacial al posible hallazgo de la vacuna del zika

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Es casi imposible predecir cuándo se producirá un gran avance científico, pero estas son las misiones espaciales y tendencias en investigación que pueden marcar 2017:

Exploración de Saturno, Júpiter, Marte, la Luna…

Después de dos décadas estudiando a Saturno, la misión de la sonda Cassini terminará en septiembre de 2017. En sus últimos meses se sumergirá entre el planeta y los márgenes más recónditos de sus anillos y finalmente se desintegrará en la atmósfera superior del gigante gaseoso. En su última fase, la misión de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) hará mapas detallados de la gravedad y los campos magnéticos del planeta.

Imagen tomada por Cassini de la luna de Saturno Dione

Imagen tomada por Cassini de la luna de Saturno Dione (NASA/JPL-Caltech/Space Science I / LV)

Por otro lado, China continuará con su ambicioso programa espacial y en 2017 enviará su quinta misión a la Luna, Chang’e-5, que regresará a la Tierra con una muestra de roca lunar extraída a dos metros de profundidad.

Alrededor de Marte seguirá orbitando el satélite TGO de la misión ExoMars de la ESA, que se prepara para lanzar en 2020 un rover a la superficie marciana para averiguar si alguna vez pudo haber vida en el planeta vecino.

En 2017 también prosigue la misión de la sonda Juno de la NASA, que orbitará Júpiter hasta 2018 e intentará revelar nuevos datos sobre la formación del planeta y del Sistema Solar.

¿El noveno planeta?

Astrónomos estadounidenses anunciaron en 2016 el descubrimiento de un posible noveno planeta en el Sistema Solar. Tendría una masa 10 veces mayor que la Tierra y giraría alrededor del Sol en una órbita situada a una distancia 20 veces mayor de la que separa a Neptuno del Sol. Sin embargo, nadie ha visto todavía el noveno planeta.

El hipotético Planeta Nueve del sistema solar en una imagen virtual

El hipotético Planeta Nueve del sistema solar en una imagen virtual (NASA / CALTECH)

Los investigadores están convencidos de su existencia basándose en cálculos y pruebas indirectas, como sus efectos gravitacionales sobre planetas enanos y otros objetos cercanos situados más allá de Plutón. Actualmente, varios grupos de investigadores intentan detectar el noveno planeta con telescopios gigantes.

Crispr-Cas9. Las tijeras del genóma

La innovadora técnica CRISPR de modificación del genoma seguirá protagonizando titulares en los próximos años, tanto por las posibilidades que ofrece como por las discusiones bioéticas que suscita.

Esta técnica permite detectar los genes que se desea modificar gracias a unas guías genéticas y los corta mediante unas proteínas llamadas Cas9 que funcionan a modo de “tijeras”.

Técnica CRISPR de modificación del genoma

Técnica CRISPR de modificación del genoma (Perception7 / Getty Images/iStockphoto)

Podría utilizarse en agricultura, para crear cultivos más resistentes a enfermedades, aunque no hay consenso sobre si los productos resultantes deben considerarse organismos genéticamente modificados.

También tiene potenciales aplicaciones en la lucha contra el cáncer y otras enfermedades: en 2016 se hizo el primer ensayo clínico en humanos y en 2017 comenzarán nuevas pruebas.

Pero la modificación de ADN plantea dudas éticas que planearán sobre unos avances que desde hace tiempo figuran en la lista de candidatos al Premio Nobel.

Los misterios del microbioma
Microbiota intestinal en una muestra de heces

Microbiota intestinal en una muestra de heces (Scimat Scimat / Getty)

Cada vez son más los estudios sobre el microbioma (o microbiota) intestinal y su posible relación con distintas enfermedades.

El microbioma intestinal es el conjunto de microbios que habita en los intestinos de los seres humanos y contiene al menos mil especies diferentes de bacterias. Sólo un tercio del microbioma es común en la mayoría de las personas, el resto es específico de cada individuo.

Los expertos investigan su efecto sobre el desarrollo del cerebro y en la aparición de enfermedades como el cáncer.

A la caza de la antimateria

Varios experimentos indagan en las diferencias entre la materia y la antimateria. El objetivo es averiguar por qué el Universo está lleno de materia y no de antimateria, ya que si ambas existieran en cantidades iguales, las partículas se aniquilarían mutuamente y sólo quedaría radiación.

Mapa de la antimateria del Universo

Mapa de la antimateria del Universo (Stringer / AFP)

El Centro Europeo de Física de Partículas (CERN) es uno de los laboratorios que investiga esta cuestión y recientemente logró ver el espectro de luz de la antimateria, en concreto, del antihidrógeno.

También son varios los experimentos que intentan encontrar una explicación en el comportamiento de los neutrinos. Según un experimento japonés, los neutrinos podrían comportarte de forma distinta en sus formas de materia y antimateria, aunque todavía se necesitan más datos.

Las ondas gravitacionales (de nuevo)

Estas deformaciones del espacio-tiempo seguirán dando mucho que hablar. En 2016 se anunció el hallazgo por primera y segunda vez de ondas gravitacionales en el observatorio LIGO de Estados Unidos.

Es posible que próximamente se anuncie una tercera detección de ondas gravitacionales y en el futuro se observarán con mucha mayor frecuencia. Este fenómeno, que constata la Teoría de la Relatividad de Einstein, abre la puerta a una nueva forma de observar el Universo.

Las ondas gravitacionales pueden ayudar a entender qué hay en el interior de un agujero negro o a descubrir los secretos del Big Bang.

Una vacuna contra el zika

Según la revista Science, el posible hallazgo de una vacuna contra el zika sería uno de los avances científicos más importantes de 2017. En pruebas realizadas con monos, varias sustancias ya demostraron ser muy efectivas contra ese virus transmitido por mosquitos y que puede causar daños irreversibles en el desarrollo del cerebro de fetos. Actualmente se está investigando la tolerancia en seres humanos de tres posibles vacunas.

Una doctora atiende a un niño afectado por el virus del zika en Brasil

Una doctora atiende a un niño afectado por el virus del zika en Brasil (Mario Tama / Getty)

Si los investigadores tienen luz verde, podrán comenzar pronto en 2017 los estudios para evaluar la efectividad de las vacunas. Pero hay dos problemas. Por un lado, los anticuerpos podrían interaccionar con el virus del dengue, que es de la misma familia, generando una variante aún más peligrosa de esta enfermedad.

Por otro lado, es cada vez más difícil encontrar a un número suficiente de participantes para los experimentos de vacunas, ya que debido a la amplia propagación del zika en América del Sur, muchas personas ya son inmunes.

Fuente: La Vanguardia