New Horizons: La NASA abrió 2019 con un histórico vuelo sobre el cuerpo celeste más lejano

La sonda sobrevoló en los primeros minutos del año Ultima Thule, una formación rocosa a 6.400 millones de kilómetros de la Tierra. La misión permitiría comprender cómo se formaron los planetas.

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Una sonda de la Nasa sobrevoló en los primeros minutos del 1 de enero el cuerpo celeste más distante jamás estudiado, Ultima Thule. Se trata de una reliquia del sistema solar que permitiría descubrir cómo se formaron los planetas.

“íVamos New Horizonsí”, exclamó el científico jefe de la misión, Alan Stern, mientras numerosas personas explotaban de euforia en el Laboratorio John Hopkins de Física Aplicada en Maryland poco después de las 2 en la Argentina, cuando la sonda New Horizons orientó sus cámaras hacia esa formación espacial rocosa a 6.400 millones de kilómetros de la Tierra.

“Nunca antes una nave exploró algo tan lejano”, dijo Stern. La sonda recogió 900 imágenes en cuestión de segundos mientras recorría unos 3.500 kilómetros.

La celebración por la llegada de la sonda New Horizons a Ultima Thule. (EFE)

La celebración por la llegada de la sonda New Horizons a Ultima Thule. (EFE)

Los científicos sabrán en la mañana del martes si el pasaje de la sonda sobre Ultima Thule resultó exitoso.

Es imposible tener imágenes en directo de la sonda, ya que a esa distancia hacen falta más de seis horas para que una señal procedente de la Tierra llegue a New Horizons, y otro tanto para que regrese. Pero si todo marcha bien, las primeras imágenes de Ultima Thule llegarán a la Tierra en los próximos tres días.

El objetivo de esta misión es comprender cómo se formaron los planetas, explicó Stern. “Este objeto está tan helado que se conserva en su forma original”, dijo.

“Todo lo que aprenderemos sobre Ultima (su composición, su geología, cómo se formó, si tiene satélites o la atmósfera) nos informará sobre las condiciones de formación de los objetos del sistema solar”, planteó.

Ultima Thule se encuentra en el cinturón de Kuiper, un enorme disco cósmico que se remonta a la época de la formación de los planetas que los astrónomos llaman a veces “granero” del sistema solar.

Los científicos no saben si ese cuerpo celeste, descubierto en 2014 por el telescopio espacial Hubble, es redondo, alargado, o si se trata de un único objeto o de un agregado de materia. Tampoco están seguros de su tamaño, pero se calcula que es unas 100 veces más pequeño que el planeta enano Plutón.

Para comprobarlo, decidieron enviar a la sonda New Horizons a estudiarlo después de que ésta emprendiera con éxito en 2015, nueve años después de su lanzamiento, su misión principal: enviar a la Tierra imágenes detalladas de Plutón.

El guitarrista de Queen, Brian May, se sumó a las actividades por el viaje de la sonda New Horizons. (AFP)

El guitarrista de Queen, Brian May, se sumó a las actividades por el viaje de la sonda New Horizons. (AFP)

Esta vez “vamos a tratar de obtener imágenes de Ultima con tres veces más resolución que las imágenes de Plutón”, explica Stern. “Si lo conseguimos será espectacular”.

Pero la misión es peligrosa. New Horizons recorre el universo a 51.500 kilómetros por hora y a esa velocidad si le impacta un fragmento del tamaño de un grano de arroz se destruiría instantáneamente. Si todo va bien, sin embargo, la sonda llegará a 3.500 kilómetros de la superficie de Ultima y sobrevolará el objeto a una velocidad de 14 km por segundo.

La recreación de un artista de la sonda New Horizons en su viaje al cosmos. (Reuter)

La recreación de un artista de la sonda New Horizons en su viaje al cosmos. (Reuter)

Ultima Thule debe su nombre a una isla lejana de la literatura medieval. “Significa ‘más allá de Thule’, más allá de los límites conocidos de nuestro mundo, lo que simboliza la exploración más allá del cinturón de Kuiper”, explicó la agencia espacial en un comunicado.

Descubierto en los años 1990, este cinturón se encuentra a unos 4.800 millones de kilómetros del Sol, más allá de la órbita de Neptuno, el planeta más alejado del sistema solar.

Fuente: Clarin, AFP